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Ants Can Smell Cancer 螞蟻測癌

2022-07-05 (星期二)

癌症檢測方式百百種,很多都要花上大把銀子,還不一定準確。如果今天跟你說,為你診斷癌症的不是儀器,而是「螞蟻」,且精準度高達 99%,你會願意一試嗎?

There are thousands of ways to detect cancer, but many of them cost a fortune, and the results are not guaranteed accurate. If there is a new way that uses ants to detect cancer, would you like to give it a try?

「絲光褐林蟻」看起來就是很普通的黑螞蟻,實際上確實也是,牠們分布於整個歐洲以及南亞和非洲的部分地區,牠們的觸角和足的中下段都是棕褐色的,基於這個外貌特徵和其喜歡生活在森林地區或小樹林中的習性,所以被取名「絲光褐林蟻」。

「絲光褐林蟻」看起來就是很普通的黑螞蟻,實際上確實也是,牠們分布於整個歐洲以及南亞和非洲的部分地區,牠們的觸角和足的中下段都是棕褐色的,基於這個外貌特徵和其喜歡生活在森林地區或小樹林中的習性,所以被取名「絲光褐林蟻」。

中醫講究「望聞問切」:「望」氣色;「聞」(聽)聲息;「問」症狀;「切」脈象。而在今天,「聞」似乎可以增加一條「聞味道」的新概念了。

在過去的研究中發現,當癌細胞生長時會產生特定的化合物,這些化合物可以用高科技設備檢測到,也可以被鼻子特別敏感的動物識別,比如:狗。

在研究報告中,狗能以近 97% 的準確率嗅出肺癌。然而,訓練狗是一個漫長而昂貴的過程,於是科學家們轉向易於飼養且價格低廉的昆蟲,也就是螞蟻,螞蟻仰賴靈敏的嗅覺覓食與延續下一代,是癌症檢測研發的不二之選。

果然,近期就有一項新的研究顯示,螞蟻能以驚人的準確度嗅出癌細胞!

首先專家們將螞蟻暴露在人類癌細胞樣本的氣味中,然後聞到這種氣味的螞蟻會被獎勵糖溶液。之後,研究人員將螞蟻暴露在兩種不同的氣味中:一是健康細胞的氣味,二是癌細胞的氣味,這項測試很快就成功了,「絲光褐林蟻」明確可以區分癌細胞和健康細胞。

首先專家們將螞蟻暴露在人類癌細胞樣本的氣味中,然後聞到這種氣味的螞蟻會被獎勵糖溶液。之後,研究人員將螞蟻暴露在兩種不同的氣味中:一是健康細胞的氣味,二是癌細胞的氣味,這項測試很快就成功了,「絲光褐林蟻」明確可以區分癌細胞和健康細胞。

小螞蟻只需要幾次訓練就能學會癌細胞的氣味,這使牠們在所有的實驗動物中脫穎而出。比起其他動物,螞蟻是「更可行、更快速、更省心省力」的最佳選擇。研究者挑選了一種名為「絲光褐林蟻」的螞蟻,這種叢林螞蟻有超群的學習能力。

研究者使用了一種稱為「聯想學習」的訓練方法,其中氣味(癌細胞氣味)與獎勵有關,比如糖溶液。

在含有癌細胞和糖溶液的訓練中,在多次展示氣味和獎賞後,螞蟻會聯想到氣味是獎賞的信號。「絲光褐林蟻」只花了 30 分鐘的時間就學會了如何嗅出癌症樣本,之後,即使沒有「加糖」的癌細胞樣本,它們也能以 99% 以上的準確率進行識別。

經過進一步訓練,牠們甚至能檢測到「由不同癌細胞所散發的有機化合物」的分別。

經過進一步訓練,牠們甚至能檢測到「由不同癌細胞所散發的有機化合物」的分別。

人體不是由單一類細胞組成的,而是由無數種細胞所組成,同一道理,不同的癌細胞也有不同的味道,專家正研究螞蟻能否分辨不同類型的癌細胞,以及能分辨多少種。

當然,螞蟻用於實際的癌病檢測還任重道遠,但是螞蟻能學會檢測癌症氣味的這個研究已經十分振奮人心!

在將來當更多的研究完成後,也許癌症篩查會是這麼一副景象:病人們走進診所,祈禱一群螞蟻不會朝自己爬過來(怕)